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Mario Yepes: El líder de un sueño llamado Mundial

junio 23 de 2014

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Foto: EFE

 

El defensor colombiano estuvo presente en tres Eliminatorias Mundialistas, donde la Selección quedó eliminada. Después a sus 38 años cumplió el sueño de jugar una Copa del Mundo y además ser capitán del equipo.

 

De ‘9’ a ‘3’

El capitán de la Selección Colombia empezó jugando en la Escuela Sarmiento Lora de Cali, junto a Héctor Hurtado y Milton Rodríguez con el que hizo una gran amistad. Siempre jugó como delantero y fue visto por Humberto ‘Tucho’ Ortiz, reconocido técnico de divisiones menores en el fútbol colombiano. ‘Tucho’ lo llevó al Cortuluá, que había logrado el ascenso en 1993 y se disponía a jugar en la primera del fútbol colombiano en 1994.

 

Llegó como delantero y debutó como delantero. ‘Tucho’ Ortíz duró poco en Tuluá y llegó Reinaldo Rueda, que tomó una de las decisiones más importantes en la carrera de Mario Yepes. Decidió ponerlo como defensa, primero de lateral izquierdo y luego como central. Esto incomodó mucho al caleño que no se sintió bien por algún tiempo. Sin embargo, el técnico Luis Fernando Montoya lo llamó a la selección Colombia Sub-20 y en ese momento se convenció de su nueva posición como jugador.

 

Yepes compartió selección juvenil con Iván Ramiro Córdoba y también en su breve paso por el Rionegro jugó junto al antioqueño. De ahí se empezarían a conocer los dos centrales que más adelante compartieron muchos años en la selección mayor.

 

En 1996 cumplió su primer sueño y fue llegar al Deportivo Cali, equipo del que fue hincha toda su vida. Reinaldo Rueda intentó convencerlo de que no fuera, ya que los verdiblancos tenían muchas figuras y era poco probable que jugara, pero el defensor no quiso dejar pasar esta oportunidad. El negocio lo hizo Óscar Astudillo en lo que fue llamado el 5x1, Cali desembolsó 100 millones de pesos por cinco jugadores del Cortuluá, entre ellos Yepes.

 

Debutó en un clásico frente al América y haciéndole un gol a Óscar Córdoba. En 1998 fue campeón con el equipo caleño del torneo colombiano y en 1999 subcampeón de la Copa Libertadores. Se recuerda este gran equipo, que perdió la final frente a Palmeiras por penales, por jugadores como: Rafael Dudamel, Gerardo Bedoya, ‘Carepa’ Gaviria, Martín Zapata, Arley Betancourth, Mayer Candelo, Víctor Bonilla, entre otros. En la definición Yepes fue encargado de cobrar uno de los penales y anotó el gol. El zaguero vallecaucano ha dicho que ese fue el mejor equipo del que hizo parte en toda su carrera.

 

 

Su gran actuación en Copa Libertadores lo llevó a River Plate. Con los ‘Millonarios’ ganó el Apertura 1999 y el Clausura 2000. Uno al mando de Ramón Díaz y otro del ‘Tolo’ Gallego. En Argentina quedó el recuerdo de un gran gol contra Lanús, donde recupera y sale jugando con el balón varios metros; pasó a su compatriota Juan Pablo Ángel que entra al área y después de un rebote Yepes anota el gol.

 

 

También quedó otro recuerdo no tan bueno y que ha sido visto por miles de aficionados al fútbol. Fue el ‘túnel’ que le hizo Riquelme en la semifinal de Copa Libertadores entre Boca y River en el 2000. En una ocasión el ‘10’ de Boca dijo: “Yo digo que en esa jugada tiene más mérito Yepes que yo. En un clásico ir 3 – 0 y una jugada de esas, cualquier jugador hubiera pegado una patada. Él me ha seguido hasta el córner y no me ha hecho nada. Yo digo que eso es mucho más de hombre que haber tirado un caño en ese partido”.

 

 

‘El Rey’ de Francia

En el 2002 el defensor colombiano llegó al Nantes francés. Pero antes tuvo una gran despedida en el Monumental por parte de los hinchas de River, los cuales colgaron varias banderas de agradecimiento y corearon su nombre. Y no era para menos, pues allí logró consolidarse y cumplir la difícil tarea que era reemplazar al defensor Eduardo Berizzo.

 

Con ‘Los ‘Canarios’ estuvo hasta el 2004 y se convirtió en ídolo de la afición que lo apodó ‘El Rey’. Esto hizo que el París Saint-Germain se fijara en el colombiano y llegara a ser el jugador mejor pagado de la Liga Francesa en el 2004, con un  sueldo de tres millones de euros al año. Con el equipo de la capital ganó la Copa de Francia en el 2006 y la Copa de la Liga en 2008.

 

 

En este país Yepes vivió muy feliz y tiene grandes recuerdos, porque allí nacieron sus hijos Luciano y Miranda. Fueron seis años los que estuvo en Francia y de allí su nuevo destino fue Italia.

 

Con experiencia llega a un grande de Europa

El tercer equipo del defensor colombiano en Europa fue el Chievo Verona. Un equipo de mitad de tabla y donde muchos creían que Yepes ya no podía aspirar a jugar en un grande. Con los de Verona estuvo durante dos temporadas y sorpresivamente pasó al Milan.

 

Con los 'rossoneros' estaba claro que iba a estar de suplente y era pieza de cambio para cuando alguno de los titulares faltara. Aunque en tres temporadas alcanzó a estar en 54 partidos y fue campeón de la Serie A en 2010 – 2011 y de la Supercopa de Italia. En el 2012 hizo un gol importante contra Reggina para darle al Milan el pasó a cuarto de final de la Copa Italia. Este gol se lo dedicó a su ex compañero fallecido por esos días, Miguel Calero.

 

 

A mitad de 2013 es un hecho que no continúa en el Milan. Se especuló mucho con su vuelta a un equipo colombiano, pero finalmente no se dio y fichó por el Atalanta. En algunas oportunidades el vallecaucano ha expresado que le gustaría terminar en el Deportivo Cali, aunque en otras ha dicho que también le gustaría que la gente se quedara con el primer recuerdo y no volver.

 

Selección Colombia…la cuarta fue la vencida

“Hoy tenemos un compromiso grande con toda la gente que está acá, con la gente que está en las casas, con nuestra familia y con el país. Pero el compromiso más importante es con nosotros hermano, tenemos que demostrar para qué mierda estamos, si estamos o no estamos. Hoy es un partido para eso y vamos con todo…”, fueron las palabras del capitán a sus compañeros antes de salir al campo en un partido por eliminatoria a Brasil 2014.

 

Su primer llamado a la selección mayor se dio cuando Javier Álvarez era el técnico en 1999. Jugó algunos amistosos y un partido en la Copa América de Paraguay. Luego se ganó la titular cuando empezó la eliminatoria para Corea Japón 2002 al mando del ‘Chiqui’ García. Colombia tenía grandes jugadores en defensa que andaban muy bien en sus equipos como: Jorge Bermúdez, Iván Ramiro Córdoba, Gerardo Bedoya, Gonzalo Martínez y el arquero Óscar Córdoba.

 

Tras un empate en Venezuela 2- 2 y a pesar de estar en zona de repechaje, el ‘Chiqui’ García fue reemplazado por Francisco Maturana. Con el chocoano se ganó la Copa América en 2001, donde Yepes estuvo presente en los seis partidos del título y estuvo muy emocionado en la celebración. Después en Copa Confederaciones anotó uno de los mejores goles de su carrera. Contra Nueva Zelanda hizo una volea fuera del área que hizo recordar sus momentos como delantero. Pero para el Mundial 2002 y Alemania 2006 no se pudo clasificar con el mismo Maturana y con Reinaldo Rueda.

 

 Ver Minuto 2:08

 

En el proceso de Jorge Luis Pinto, que inició en 2007, vivió uno de los momentos más difíciles con la selección. En la Copa América jugada en Venezuela, el defensor colombiano y otros referentes del grupo tuvieron problemas con el técnico santandereano. Esto hizo que Yepes no hiciera parte de los primeros ocho partidos en el camino hacía Sudáfrica y hasta se dijera que había renunciado a  la ‘tricolor’.

 

Cuando salió Pinto, llegó Eduardo Lara y Yepes volvió al equipo. Pero de nuevo Colombia quedaba eliminada de un Mundial, parecía la última oportunidad del caleño que en el 2010 ya tenía 34 años. ‘Bolillo’ Gómez lo volvió a llamar y hubo una nueva decepción, esta vez en la Copa América de Argentina 2011, donde al quedar eliminados contra Perú, Yepes lloró desconsoladamente en el camerino.

 

Salió ‘Bolillo’ y llegó Leonel Álvarez, luego se fue Leonel y llegó Pékerman. Cada vez que se cambiaba de técnico era una incógnita si el experimentado zaguero sería convocado. Con el técnico argentino tiene una gran relación y es de su plena confianza.

 

“Que sólo iría al Mundial a acompañar el equipo, pero no a jugar”. “Que es muy lento y no está para un Mundial”. “Que físicamente no está bien”. Muchas de esas cosas se pensaron del capitán colombiano. Por otro lado, se dice de Yepes que sacrificó su estadía en el Milan para ir a un equipo modesto como el Atalanta, pero con el que iba a jugar más partidos y llegaría mejor a Brasil. Y es que el caleño ha hecho mucho por cumplir su sueño. “He dejado muchas cosas por ir a la selección y creo que mi esposa y mis hijos han sufrido por esto, pero siempre estaré agradecido por el apoyo que me han dado”.

 

En pleno Mundial cumplió su partido número 100 con la ‘Tricolor’. Se le vio bien y hasta “barriéndose” para quitar balones como en sus mejores épocas. Aquel defensor que llegó tímido al Deportivo Cali y le dio pena saludar al 'Pecoso' Castro,  fue el líder de la Selección en su mejor participación Mundialista. El que habló fuerte en el camerino y fue vital para sus compañeros, como dijo Camilo Zúñiga, “tiene que estar en el equipo y vamos a correr por él si es necesario”. Es el que después de tres eliminaciones y 38 años cumplió el sueño de todo futbolista, jugar una Copa del Mundo.

 

 

Su última etapa como jugador

Después del Mundial de Brasil 2014 se habló de su regreso al fútbol colombiano pero este nunca se dio. Llegó a San Lorenzo, vigente campeón de la Copa Libertadores, y tenía el reto del Mundial Clubes. En la semifinal el 'Ciclón' venció 2 - 1 a Auckland City y en la final enfrentó al Real Madrid. Yepes jugó 61 minutos en la derrota del club argentino por 2 - 0.

 

El defensor colombiano estuvo todo el 2015 con San Lorenzo y en total disputó 39 partidos con los 'Cuervos'. El 20 de enero del 2016 anunció su retiro del fútbol con 40 años: "Es un momento díficil porque no es fácil decir adiós", dijo Mario Alberto Yepes. 

 

Partidos Yepes con la Selección

Copa América Paraguay 1999: 1

Copa América Colombia 2001: 6

Eliminatoria a Corea Japón 2002: 16

Copa Confederaciones Francia 2003: 5

Eliminatoria Alemania 2006: 17

Copa América Venezuela 2007: 2

Eliminatoria Sudáfrica 2010: 9

Copa América Argentina 2011: 4

Eliminatoria Brasil 2014: 13

Mundial Brasil 2014: 4

Amistosos: 25

Total: 102

 

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